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William Stern on the "psychical time of presence". Historical and theoretical study of a cognitive model of time perception and autonoetic consciousness


David Romand
[Journal für Philosophie & Psychiatrie, Juli 2011, Supplement]

Footnotes

[1] "Act of consciousness" and "act of thought" are two (synonymic) expressions that typically belong to the lexicon of the German psychology of the 19th century and that are still classically used in current philosophy of mind, by which one simply refers to the manifestation of a particular mental phenomenon. Here the term "act" does not mean that the corresponding phenomenon is in some way intentional, but that it is "actualized", i.e., that it effectively occurs in consciousness. For an extensive discussion of this issue, see Wundt, 1911.

[2] Fechner, 1860, pp. 56-57: "Die Auffassung eines Unterschiedes von Empfindungen ist ein besonderer Bewusstseinsact, der (...) in und mit dem Dasein der Empfindungen nicht von selbst gegeben ist, sondern noch besondere Bedingungen zum Zustandekommen fordert. Wir können höheren Bewusstseinsact, also die einfache Auffassung einer Empfindung nennen, sofern er einen Vergleich zwischen einer Mehrheit von Empfindungen, also das Bewusstsein einer Beziehung zwischen denselben voraussetzt." (all translations are mine).

[3] Stumpf (1883), p. 12: "Empfindungen mögen in der Seele existieren, ohne von einander unterschieden zu werden; aber erst durch die Unterscheidung und Beziehung auf einander kommen sie zum Bewusstsein."

[4] I translate Gestaltqualität by "structural quality", and not by "formal" or "gestalt quality", expressions which, in my opinion, do no correctly account for the concept developed by Ehrenfels and his contemporaries. The Gestaltqualitäten are indeed thought to be a particular category of mental entities that structure the elements constituting the content of our awareness (the sensory qualities) in order to ensure the unity of conscious experience.

[5] Ehrenfels (1890), p. 262: „(...) solche positive Vorstellungsinhalte, welche an das Vorhandensein, von Vorstellungscomplexen im Bewusstsein gebunden sind, die ihrerseits aus von einander trennbaren (d.h. ohne einander vorstellbaren) Elementen bestehen."

[6] By "conscious life", I refer to all what the individual is likely to experience during the state of awakeness, i.e., the various instantiations of consciousness that occur through past, present, and future experiential moments. This convenient expression will be used all along the paper.

[7] In the 11th chapter of his Psychology dedicated to "the stream of consciousness" (James, 1892, pp. 151-175), James notes: "Consciousness, then, does not appear to itself chopped up in bits. Such words as 'chain' or 'train' do not describe it fitly as it presents itself in the first instance. It is nothing jointed; it flows. A 'river' or a 'stream' are the metaphors by which it is most naturally described. In talking of it hereafter, let us call it the stream of thought, of consciousness, or of subjective life" (James, 1892, p. 159). The typically Jamesian expression of the stream of consciousness refers to the temporal flow of mental phenomena, i.e., the succession of the perpetually changing contents of our awareness, as well as of the innumerable instantiations of the specious present (or "experiential moments"). By extension, the stream of consciousness corresponds to the totality of the conscious activity of a single individual considered from the diachronic point of view. The notion of the stream of consciousness is slightly different from that of the "conscious life" as it has been defined above, in that it relates to the temporal ordering of conscious phenomena, rather than to the various manifestations of self-awareness through time.

[8] The expression "primary memory" (primäres Gedächtnis) was coined by Exner (Exner, 1879) to refer to the kind of memory by which we are supposed to retain in consciousness the sensory contents we have just perceived. For Exner, primary memory is mediated by the so-called "primary memory images" (primäre Gedächtnisbilder), a special kind of memory images endowed with a peculiar vivacity and accuracy that make them experientially very akin to perceptual images. The concept of the primary memory image originates in reality from Fechner's reflections on the "memory afterimages" (Erinnerungsnachbilder), the kind of mental image that is supposed to represent the intermediary stage between afterimages (Nachbilder) and "canonical" memory images (Erinnerungsbilder), and therefore to ensure the experiential continuity between what is currently perceived and what has just elapsed (Fechner, 1860). Interesting developments on primary memory and primary memory images are encountered in Richet (Richet, 1886) and Höfler (Höfler, 1887).

[9] Stern, 1897a, pp. 326-27: „Das innerhalb einer gewissen Zeitstrecke sich abspielende psychische Geschehen kann unter Umständen einen einheitlichen zusammenhängenden Bewusstseinsakt bilden unbeschadet der Ungleichzeitigkeit der einzelnen Teile. - Die Zeitstrecke, über welche sich ein solcher psychischer Akt zu erstrecken vermag, nenne ich seine Präsenzzeit."

[10] Stern, 1897a, p. 333: "Wir nehmen nicht nur jene zeitlichen Verhältnisse wahr, sondern auch die Präsenzzeit selbst, oder besser: die zeitliche Präsenz selbst, d.h.: 'ihr Inhalt erscheint uns als gegenwärtig'".

[11] Stern, 1897a, p. 333: "[Die Gegenwart] lässt sich definieren als der Inbegriff der zeitlich-örtlichen Verhältnisse, die Gegenstand direkter Wahrnehmung sein können. Werden wir uns der Unmittelbarkeit der Wahrnehmung bewusst, so ist ihr Objekt uns 'gegenwärtig'".

[12] Stern, 1897a, pp. 332-33: "(...) es sind die innerhalb der Präsenzzeit liegenden zeitlichen Verhältnisse Gegenstände der Auffassung; es handelt such dann um jene Kategorie psychischer Gebilde, die man unter dem Namen 'Zeitsinn' oder 'unmittelbares Zeitbewusstsein' (Meumann) zusammenfasst. Dauer, Succession, rhythmische Gliederung, Geschwindigkeit, Beschleunigung können direkt wahrgenommen werden, es können zeitliche Intervalle direkt mit einander verglichen werden - aber nur dann, wenn das gesamte Wahrnehmung- bezw. Vergleichsmaterial innerhalb der psychischen Präsenzzeit liegt."
 
[13] Stern, 1897a, p. 334: "(...) als vergangen oder künftig lassen sich zeitliche Beziehungen nur indirekt, schemenhaft, symbolisch vorstellen, nur dadurch, dass wir die Thatsachen der Wahrnehmung auf erweiterte Verhältnisse analogistisch zu übertragen suchen. Hierbei geht jede Anschaulichkeit verloren."

[14] I call "actual experience", and by extension "actual consciousness", "actual conscious experience", "actual experiential moment", etc., mental states we are currently experiencing and that we recognize as being the manifestation of our own conscious activity. Actual experience contrasts with "non-actual experience" ("non-actual consciousness", "non-actual conscious experience", "non-actual experiential moment", etc.), i.e., mental states that belong to our own conscious life but that remain, at a given time, inaccessible to our current awareness. In other words, non-actual experience refers here to all past and future moments of conscious life. These conscious phenomena cannot be experienced but indirectly, insofar as they are reconstituted in actual experience. The ability to infer the existence of temporally non-actual conscious phenomena on the basis of currently-experienced conscious phenomena is called episodic memory. More generally speaking, non-actual experience refers to any kind of mental states that is not immediately accessible to the consciousness of a definite individual, and therefore concerns also all conscious phenomena that we can presume to be experienced by other thinking individuals. In that case too, we cannot experience the corresponding contents but indirectly, by apprehending them analogically and symbolically in our own conscious experience. The ability to attribute mental states to the others, i.e., to infer the existence of extra-personal mental states on the basis of our own mental states, is called theory of mind.

[15] On the concepts of the primary memory and the primary memory image in the late 19th century psychology, see note n° 8.

[16] It should be noted that 19th century psychologists made no difference between "semantic" and "episodic" aspects of memory, i.e., between the fact of recognizing mental contents as being "familiar" ("knowing") and the fact of recognizing them as having been already experienced in the past ("remembering" or "recollection") (this point is developed below). This confusion regarding the concept of the recognition (Wiedererkennen) explains that Stern, like a number of other psychologists of this period (see below), attributes recollection to the manifestation of a "quality of familiarity" (Bekanntsheitsqualität).

[17] On the issue of the recognition and the quality of familiarity in the late 19th century psychology, see note n° 16.

[18] On the issue of the actuality and the non-actuality of conscious experience, see note n°14.




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